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El peor hotel de Londres recibe el nombre de Opulence Central London

El peor hotel de Londres recibe el nombre de Opulence Central London

No te quedes aquí en Londres

Ignore el nombre; el Opulence Central London es un sucio, maloliente, pequeño y sucio tugurio eso me impidió dormir más de dos horas en la única noche miserable que estuve allí.

Mi habitación estaba en el sótano con una pequeña ventana que se abría a una vista completa de LondresGloucester Place arriba. Gloucester Place es una calle muy transitada, por lo que el nivel de ruido exterior era alto. Le pregunté al tipo de recepción si esta era la peor habitación y no estaba seguro. Eso no fue un buen augurio. Aunque se ofreció a actualizarme por $ 300 (en serio).

Un objeto blanco parecido a un aparato se sentó junto a la ventana, aparentemente un aire acondicionado. El problema era que la salida de calor en la parte trasera estaba dentro del cuarto, lo que significa que ejecutarlo calentó, en lugar de enfriar, la habitación.

La habitación era pequeña, lo que requería que se moviera la cama cada vez que quería llegar a la ventana. El baño no funcionaba. No había ningún lugar para colocar artículos de tocador. La ducha era demasiado pequeña para darse la vuelta sin empapar el suelo. El grifo frío producía agua caliente hasta que el agua fresca llenaba las tuberías.

No había teléfono en la habitación. El tocador no se abrió, por lo que no había ningún lugar donde poner mi ropa. La cama era dura y no había almohadas de repuesto (tal vez estaban en la cómoda cerrada). Toda la habitación, de hecho todo el hotel, olía a humedad. Esta habitación me costó $ 128,36.

La recepción es un rincón en la parte superior de las escaleras donde ni siquiera hay un rellano. La puerta de entrada se ve bien, lo que puede explicar por qué aparece en todos sus anuncios.

Recomiendo encarecidamente evitar el trágicamente mal llamado Opulence Central London a menos que su única alternativa sea un refugio para personas sin hogar. No, el refugio para personas sin hogar puede tener un mejor control del clima.


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el paseo marítimo de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de la costa, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de los años 30 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: "STOP Solidere".

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le otorga el mandato de administrar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo la apariencia de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de 300 millones de dólares, construido en el sitio que ha Ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos han sido cedidos a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta ahora, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y una camioneta saliendo".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de las manos, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el paseo marítimo de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de los años 30 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: "STOP Solidere".

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee."Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le otorga el mandato de administrar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo la apariencia de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de 300 millones de dólares, construido en el sitio que ha Ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos han sido cedidos a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta ahora, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y una camioneta saliendo".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de las manos, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el paseo marítimo de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de la costa, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de los años 30 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: "STOP Solidere".

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le otorga el mandato de administrar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo la apariencia de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real.Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono.Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción.La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos. Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de los muelles, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de la década de 1930 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos. epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: “STOP Solidere”.

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le confiere el mandato de gestionar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo el color de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado a la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de $ 300 millones, construido en el sitio que ha ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes de la calle principal, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos se han cedido a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta el momento, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y un todoterreno que sale".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de control, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".


¿Es la deslumbrante remodelación del centro de Beirut todo lo que parece?

Parejas jóvenes y glamorosas juegan con sus cócteles en las terrazas de la bahía de Zaitunay en Beirut, contemplando una agradable escena nocturna que podría surgir directamente de Mónaco o Cannes. Las luces de las deslumbrantes torres centellean en el agua, mientras un grupo de adolescentes pasea por el malecón de teca, posando para selfies frente a superyates recién pulidos.Al final de la explanada curva, la forma irregular de un nuevo club de yates, diseñado por el arquitecto estadounidense Steven Holl, se adentra en la bahía, coronado con apartamentos que cuentan con algunas de las vistas más caras de Oriente Medio. Es "el principal destino junto al mar para la vida y la recreación de lujo", según la propaganda de marketing, "que atiende exclusivamente a la élite cultural y social de la región".

Pero, a medida que los combatientes del Estado Islámico se reúnen en la frontera con Siria al este, hay una tensión incómoda en el aire. Es una amenaza inminente que ni siquiera una botella de champán en la terraza más exclusiva de la región puede enmascarar. Y hay indicios de que, bajo el barniz del brillo de la costa, esta imagen optimista de los días de gloria de Beirut, revivida como un ave fénix, 20 años después de que la guerra civil destruyera la ciudad, podría no ser todo lo que parece. El centro de la ciudad ahora cuenta con calles inmaculadamente reconstruidas, bordeadas por las tiendas de Gucci y Prada, Hermès y Louis Vuitton, pero todo el lugar está extrañamente desierto. Hay matorrales de nuevos edificios de apartamentos, pero pocas luces se encienden detrás de las cortinas.

En el otro extremo de la bahía, desde la estructura de acero facetado del club de yates, se encuentra el cadáver fantasmal del antiguo Hotel St George, un caparazón descolorido de los años 30 de lo que alguna vez fue el terreno de las estrellas de cine y la realeza, diplomáticos y espías, los lujuriosos epicentro social del viejo Beirut. Ahora se erige como una reliquia espeluznante, con una enorme pancarta envuelta en su fachada sin vida, impresa con un letrero de prohibición de entrada de tres pisos adornado con las palabras: "STOP Solidere".

Debajo del edificio vacío, una serie de exhibiciones cuenta la historia de la batalla por el paseo marítimo. "St George's Bay lleva el nombre del héroe legendario que mató al dragón aterrorizando sus costas", se lee. "Hoy, la bahía y sus habitantes están bajo un renovado ataque de un monstruo corporativo híbrido, Solidere, que, ni privado ni público, está devorando propiedad pública para llenar los bolsillos de sus patrocinadores". Los disparos y los coches bomba podrían haberse detenido por ahora, pero los terratenientes y los desarrolladores todavía están en guerra.

El hotel St George, que alguna vez fue un símbolo de la edad de oro de Beirut, hoy en día no es más que un caparazón hueco en el centro de una épica batalla inmobiliaria que enfrenta a su propietario con poderosos desarrolladores. Fotografía: Joseph Eid / AFP

El hombre detrás de este cartel de protesta a escala urbana es Fady El-Khoury, propietario del Hotel St George, que ha estado en un punto muerto legal con Solidere, la empresa de desarrollo detrás de la reconstrucción del centro de Beirut, durante los últimos 20 años.

“Es el robo del siglo”, me dice. “Se han apoderado ilegalmente de la ciudad a sus propietarios y han devuelto una maqueta vacía de Beirut sin nadie. Lo que le han hecho a la ciudad es apocalíptico ".

Solidere (un acrónimo de Société Libanaise pour le Développement et la Reconstruction de Beyrouth) ha dirigido el desarrollo del centro de la ciudad durante las últimas dos décadas, supervisando la reconstrucción de posguerra de un área que cubre casi 200 hectáreas y no sin controversia. Es un extraño híbrido público-privado, fundado en 1994 por el empresario multimillonario y entonces primer ministro Rafik Hariri, quien fue asesinado en 2005, por un coche bomba justo afuera del Hotel St George, desde que su familia ha mantenido una participación importante en la empresa. Se incorpora como una empresa privada, cotiza en bolsa, pero también goza de poderes especiales de compra obligatoria y autoridad reguladora, lo que le otorga el mandato de administrar el centro de la ciudad como un mini-feudo.

Era la única forma de llevar a cabo la remodelación integral de un lugar devastado por 15 años de guerra, a los ojos de sus partidarios, pero sus críticos han acusado a la compañía de utilizar el acoso y la intimidación para expulsar a los residentes originales. El abogado de derechos humanos Muhamad Mugraby ha descrito su comportamiento como una "forma de vigilantismo bajo la apariencia de la ley".

Una calle del remodelado centro histórico de Beirut. Fotografía: Lola Claeys Bouuaert

Los ex residentes y dueños de negocios fueron compensados ​​con acciones de Solidere, en lugar de efectivo, por lo que muchos afirman que estaba muy por debajo del valor real. Los propietarios tenían la opción de conservar su propiedad y devolver las acciones, pero solo si tenían fondos suficientes para restaurar sus edificios de acuerdo con el estricto informe de preservación de Solidere, que establecía altos estándares, demasiado onerosos para que la mayoría pudiera reunirlos. El-Khoury fue uno de los pocos propietarios lo suficientemente ricos como para resistir, pero afirma que sus planes de remodelar su hotel han sido bloqueados desde entonces.

“Destruyeron mi puerto deportivo”, dice, “y han llenado el paseo marítimo con enormes torres. Cuando terminen su plan, el sol no podrá llegar a la bahía. Habrán drenado la ciudad de su vida ".

Con 20 años y decenas de miles de millones de dólares bajo el puente, el plan de Solidere para crear el "mejor centro de la ciudad en el Medio Oriente" está ahora a medio camino. Ha sido perseguido por años de continua violencia sectaria y agitación política, navegando entre las voluntades de 18 grupos religiosos diferentes y sus reclamos en competencia. Entonces, ¿el resultado está a la altura de los peores temores de El-Khoury?

El plan maestro, dirigido internamente desde el principio por el arquitecto y urbanista británico Angus Gavin, anteriormente miembro de la London Docklands Development Corporation, es una extraña mezcla de cuidadoso diseño urbano y preservación, salpicado de llamativos arrebatos de grandes arquitectos globales. Un buen número de calles han sido impecablemente restauradas a su gloria de bellas artes, con pavimentos con columnas y mampostería bellamente tallada a lo largo de cornisas y ventanas, reviviendo la fusión de la lengua vernácula colonial francesa y levantina.

Ocupantes ilegales que vivían en las ruinas de edificios a lo largo de la antigua Línea Verde de Beirut en 1996. Fotografía: Ed Kashi / Corbis

Las parcelas muy dañadas se han rellenado con bloques contemporáneos que difieren sutilmente de las proporciones y los detalles de sus vecinos, el resultado de un estricto código de diseño que especificaba todo, desde la elección de cinco tonos mantecosos de piedra caliza, hasta la altura de la fachada de la calle, al retranqueo de dos pisos en los niveles superiores, asegurando la continuación del hermoso grano urbano. Un plan inicial para retener algunas fachadas con marcas de viruela y cicatrices de batalla fue tristemente superado por un deseo de amnesia colectiva, borrando todos los recordatorios del conflicto.

El resultado es impresionante, pero inevitablemente Disney en tono. Estas nuevas calles pseudohistóricas recuerdan lo que eran, pero se han reencarnado como doppelgängers de lujo, réplicas preciosas de lo que habían sido los bloques gastados y amados de estos vecindarios de clase baja. El tendero y la pescadería se han cambiado por la boutique de lujo y el restaurante de alta gama, mientras que los apartamentos sobre las tiendas se han vendido principalmente a inversores del Golfo y expatriados adinerados, sus precios altísimos fuera del alcance de la mayoría de los lugareños, en una ciudad con una escasez desesperada de viviendas asequibles.

“La segregación financiera de la ciudad solo está empeorando”, dice Fabio Sukkar, un licenciado en economía que todavía vive con sus padres en Beirut, luchando por encontrar un lugar para alquilar. “Aquí ya no hay clase media, solo superricos y el resto de nosotros. Es el resultado de un país mafioso ".

A los ojos de un arquitecto local, el centro restaurado está "bien hecho, pero completamente estéril". “No hay nada del caos y la energía que define a Beirut”, agrega. "Simplemente ya no se siente libanés".

Beirut Souks, un centro comercial de 100.000 metros cuadrados en el centro de la ciudad, es menos zoco, más sala de espera del aeropuerto Duty Free. Fotografía: Hussein Malla / AP

Es una crítica que se ha dirigido con mayor ferocidad al proyecto insignia que se encuentra al lado, los zocos de Beirut, diseñado por el arquitecto español Rafael Moneo con Kevin Dash, inaugurado en 2009. Este complejo de 300 millones de dólares, construido en el sitio que ha Ha sido el bullicioso centro comercial de la ciudad durante los últimos 5.000 años, toma la forma de un gran centro comercial, aproximadamente del tamaño del Westfield Stratford City de Londres en superficie. Sigue la antigua cuadrícula de calles griegas, pero lo hace en una forma estridentemente moderna con una serie de grandes arcadas abovedadas y bloques de patio entrelazados.

Pero el lugar resultante se siente menos zoco que la sala VIP del aeropuerto Duty Free. Es un mundo monótono de marcas más elegantes, desde Burberry hasta Tag Heuer, atendido por dependientes inactivos que esperan la llegada de los clientes prometidos que aún no han llegado. No tiene nada de la densidad de la vida urbana de los zocos de Trípoli, en el norte del Líbano, ni de la intensa sobrecarga sensorial de los habituales mercados bulliciosos del mundo árabe. La impresión predominante es de mucho mármol caro, pulido y patrullado por un ejército de limpiadores y guardias de seguridad.

Se planea que el centro comercial se unirá a otra tienda departamental de alta gama, diseñada en forma de una canasta de mimbre retorcida por Zaha Hadid, junto con un spa y un "centro de bienestar" con apartamentos con servicios apilados en la parte superior, por el estadounidense vestido de cuero. arquitecto del lujo, Peter Marino.

Otros bloques cercanos han sido cedidos a una mezcla ecléctica de arquitectos de todo el mundo: el italiano Giancarlo de Carlo se codea con los neoclásicos Robert Adam y Dimitri Porphyrios, haciendo lo que les gusta junto al metabolista japonés Arata Isozaki y el posmodernista español Ricardo Bofill. Algún día habrá edificios de Richard Rogers y Fumihiko Maki también, en una diversa lista de compras compilada por Gavin y su equipo. Pero es un enfoque de puesta en servicio extrañamente disperso, y uno en el que el proyecto a menudo parece haber sido entregado al equipo B de la práctica, como si apenas creyeran que alguna vez se construiría. "Si lo construimos, ellos vendrán" ha sido sin duda el mantra de Solidere. Pero ya han construido mucho y nadie ha aparecido realmente.

"Está tan vacío que se siente como de noche durante el día", dice el empresario y productor de cine de Beirut Georges Schoucair, que sabe algo sobre cómo crear atmósfera, y está en el proceso de encargar al arquitecto más temperamental del Líbano, Bernard Khoury, que diseñe un nuevo complejo de artes en la ciudad. “Tienen la mezcla totalmente equivocada. Una docena de tiendas cierran cada semana porque los alquileres son demasiado altos ".

Una interpretación del desarrollo de Foster's 3 Beirut

Está claro que la combinación tenía como objetivo atender a los turistas árabes adinerados, pero la economía turística de Beirut se ha visto muy afectada por la prohibición de viajar impuesta por la mayoría de las naciones del Golfo desde que estalló la crisis siria. Los últimos años han visto una fracción del número de jeques de vacaciones que vienen a gastar dinero en artículos de lujo y placeres ilícitos. El plan de negocios de Solidere se basaba en una continuación eterna del papel tan apreciado de la ciudad como el patio de recreo de Oriente Medio, revolcándose en la fuente de dinero saudí como si nunca fuera a desconectarse. Pero con un centro cada vez más desierto de calles resonantes, exacerbado por un collar de barricadas del ejército, necesarios por el edificio del parlamento que se encuentra aquí, es una apuesta que parece cada vez menos probable que valga la pena.

Puede que los visitantes hayan dejado de venir, pero eso no ha impedido que la ciudad continúe con su frenético programa de construcción. La crisis financiera mundial, de la que el Líbano permaneció protegido en gran medida debido a sus prácticas bancarias cautelosas, tuvo el efecto de acelerar el flujo de capital desde las costas más inestables hacia el auge de la construcción de Beiruti. Y el engendro de esteroides de esta afluencia ahora está creciendo.

Aunque todavía está envuelto en vallas de construcción y coronado con grúas que asienten con la cabeza, la escala de las próximas fases de Solidere se está haciendo evidente rápidamente al oeste del centro de la ciudad, en el lujoso distrito residencial de Mina El Hosn. Allí, el gigantesco acantilado escalonado del complejo 3 de Norman Foster en Beirut ha alcanzado ahora su altura máxima de 120 metros, revelada como un muro engordado de tres torres repartidas por toda una manzana. El perfil distintivo de su vecino, Beirut Terraces de Herzog & amp de Meuron, ahora se puede ver, tambaleándose como un montón de papeles en el horizonte. Quizás una pila de billetes sería una mejor analogía: los áticos de esta “aldea vertical de 130 experiencias de vida” de 500 millones de dólares costarán más de 13 millones de dólares la pieza. "¿Y si te pudieran ordenar un estilo de vida?" pregunta en el sitio web promocional del desarrollo. A juzgar por las ventanas oscuras de las torres residenciales terminadas de la ciudad hasta ahora, la respuesta será de poca importancia para los inversores-compradores, en su mayoría expatriados libaneses, que pueden visitar sólo unos pocos días al año.

Impresión artística de la torre de apartamentos Beirut Terraces por los arquitectos suizos Herzog & amp de Meuron

Y hay más de esto en camino. El modelo de ciudad en la sede de Solidere se lee como un Quién es Quién de la arquitectura, cada desarrollador corriendo para plantar su propio tótem de lujo en el horizonte. Hay una losa monstruosa de Jean Nouvel, afortunadamente en espera y ahora es poco probable que siga adelante, así como una torre de vidrio de 315 m planeada por Renzo Piano, en un sitio que especificó un límite de altura de 120 m. También habrá, algún día, un campo de bloques de pisos que se extienden hacia el mar en un área de 70 hectáreas de tierra recuperada, que por ahora está vacía como un páramo inactivo. Es un acto de vandalismo urbano a escala monumental, erigir una gran muralla entre la bahía y los sitios del interior que han disfrutado de una vista elevada durante siglos. También parece un movimiento perverso para la propia Solidere: una vez rodeada por un muro de torres, el valor de su propia área de conservación central se reducirá.

Esta oleada de edificios altos es el resultado de un cambio en la ley de planificación, aprobada en 2004, que relajó las restricciones sobre la altura de las torres en vecindarios abarrotados. “Cuando lees el texto de la ley de 2004, obviamente está escrito por desarrolladores”, dice Mona Fawaz, profesora de planificación urbana en la Universidad Americana de Beirut, hablando con Al Jazeera. "Tiene todo tipo de trucos para construir un poco más y construir un poco más alto".

Ella describe la reciente avalancha de torres asentadas en fuertes bloques de podio como una transformación preocupante, “donde la planta baja tiene una puerta en lugar de una tienda”, causando un daño fundamental al carácter de las calles. "Una vez que no tienes una tienda, no tienes a nadie colocando una silla en la calle", dice. "Obtienes una puerta y una camioneta saliendo".

Estos proyectos también están contribuyendo a la rápida desaparición del patrimonio construido restante de la ciudad, ya que los sitios antiguos se arrasan para dar paso a estas extrusiones verticales de valores de la tierra inflados. Beirut ya ha perdido un tercio de los 300 edificios designados como "patrimonio de máxima prioridad", según el Ministerio de Cultura del Líbano. Han sido arrastrados junto con el tejido social que apoyaban.

Es un resultado de todo vale que socava los preciosos detalles por los que lucharon Angus Gavin y sus arquitectos en las áreas de conservación centrales, un descuido del panorama general que compromete toda la experiencia de la ciudad.

“Para que un proyecto como este funcione”, dice un exdirector de Solidere, “hay que convertirlo en un club exclusivo al que todos los desarrolladores quieran unirse”. Solo que es un club que parece haberse salido rápidamente de las manos, sus miembros optimistas toman las decisiones, la industria del desarrollo de Beirut no es ajena a la presión política, el soborno y las amenazas.

“Cuando comenzó Solidere, vimos ciudades de todo el mundo con arquitectos estrella y pensamos '¿por qué no lo hacemos aquí también?'”, Agrega con nostalgia. "Quizás terminamos exagerando".